Etanol de cáñamo

por | 1 Jul, 2022 | Datos

Probablemente hayas escuchado que los combustibles fósiles se están agotando, y que es momento de buscar combustibles alternos. En este sentido, el etanol de cáñamo se ha posicionado como un combustible del futuro con grandes beneficios para la población.

Muchos de hecho piensan que se puede convertir en el próximo combustible del futuro para coches. Sin embargo, ¿en qué consiste el combustible hecho con cáñamo? ¿Cuáles son sus ventajas con respecto a otros combustibles? ¿Tiene algunos inconvenientes?

De todo esto te hablamos a continuación.

¿Qué es el etanol de cáñamo?

Si bien el combustible a base de cáñamo puede parecer un concepto de vanguardia, en realidad existe desde el comienzo de la revolución del motor. Muchos no lo saben, pero Henry Ford desarrolló algunos de sus primeros vehículos para que funcionarán con combustible de cáñamo, y no solo con gasolina.

Hay quienes piensan que el etanol podría haber sido el combustible principal, de no haber sido por el descubrimiento de grandes depósitos de petróleo a inicios del siglo XX.

La buena noticia es que se ha reactivado el interés en el etanol de cáñamo, como el nuevo combustible del futuro. Esto gracias, entre otras cosas, a sus ventajas ambientales.

En Estados Unidos por ejemplo, la Ley Agrícola de 2018 legalizó la producción masiva de cáñamo industrial. ¿En qué consiste exactamente el etanol de cáñamo? ¿Cómo se compara con los combustibles tradicionales como el petróleo?

Pero quizás la cuestión más relevante sea: ¿cuál será el combustible del futuro?¿Es posible un mundo impulsado por combustible de cáñamo? Veamos primero, qué es el etanol de cáñamo.

El etanol se distingue por ser un alcohol transparente que, hoy en día se está utilizando como biocombustible. Dicho alcohol se puede obtener a partir de una gama amplia de materiales, incluyendo almidones, azúcares, y granos, tal como sucede con el biodiesel.

etanol cañamo

¿Cómo se produce el etanol de cáñamo?

Hoy en día, la mayoría de la gasolina que se vende en los Estados Unidos contiene un 10 % de etanol por volumen. Como vimos antes, muchos materiales se utilizan para producir etanol comercial.

Sin embargo, también se puede producir etanol a partir del cáñamo. El proceso que se sigue lo describimos a continuación:

  • En este caso, el proceso comienza con el tallo de cáñamo, el cual primero debe romperse en pedazos pequeños.
  • Después de esto, los pedazos pequeños de cáñamo se calientan utilizando productos químicos.
  • El objetivo al calentar el cáñamo, es que se pueda liberar toda la celulosa del material vegetal.
  • Luego, se utilizan enzimas especializadas, y a partir de esto, la celulosa obtenida se convierte en azúcar.
  • Finalmente, el azúcar se transforma en etanol gracias al proceso de fermentación. El etanol hecho de cáñamo después debe ser purificado y destilado para que se pueda utilizar como biocombustible.

¿Biodiesel y etanol de cáñamo es lo mismo?

Es importante aclarar que el biocombustible de cáñamo puede dividirse en dos categorías. Una es el biodiesel de cáñamo, y otra es, precisamente, el etanol de cáñamo. Por lo tanto, el biodiesel y etanol de cáñamo no son lo mismo.

Algo que caracteriza al biodiesel con respecto a otros combustibles como la gasolina, es que es una mezcla de aceites vegetales y combustible diésel. Se le considera un combustible alternativo al ser renovable y biodegradable.

Si bien una gran parte del biodiesel se elabora a partir de aceite de soja, la realidad es que se pueden utilizar múltiples sustancias para crear este biocombustible. Por ejemplo, la grasa animal, las algas, el aceite de cocina, y por supuesto, el cáñamo.

Pero a diferencia del etanol de cáñamo, el biodiesel de cáñamo se obtiene a partir del prensado de semillas de cáñamo. Mediante este método se consigue extraer aceite, el cual posteriormente se combina con el diésel tradicional.

Después de esto, el biodiesel de cáñamo se puede utilizar en cualquier motor que sea compatible con diésel. No obstante, es importante mencionar que en lugar de desprender el característico olor químico y hollín, los coches que funcionan con biodiesel de cáñamo olerán a cáñamo.

combustible cañamo

Beneficios del etanol de cáñamo

Más allá de que los combustibles fósiles en algún momento terminarán por agotarse, también es un hecho que este tipo de combustibles contaminan el planeta. Por ejemplo, se sabe que por cada galón de gasolina que se consume, 8,887 gramos de CO2 se escapan a la atmósfera.

Se calcula que solamente un coche puede emitir alrededor de 4.6 toneladas métricas de dióxido de carbono todos los años. Considerando este escenario, es evidente la necesidad de comenzar a utilizar combustibles amigables con el medio ambiente.

En este sentido, el cáñamo se destaca por ser un recurso renovable y sostenible. Este es un punto clave a su favor, a diferencia de lo que sucede con el petróleo y el carbón.

beneficios etanol cañamo

Otro beneficio del etanol de cáñamo como combustible del futuro, es que se produce a partir del tallo de cáñamo, por lo que en realidad no compite con las reservas de alimentos.

De hecho, se calcula que aproximadamente el 40% del maíz que se cultiva en los Estados Unidos, es utilizado para la producción de etanol, y no para el consumo humano y la ganadería.

Y eso no es todo, la planta de cáñamo tiende a crecer rápidamente, ya que en muchos casos logra su madurez en apenas cuatro meses. Además, el cáñamo, a diferencia de otros cultivos, no requiere del uso de demasiados pesticidas.

Incluso, se reconoce al cáñamo como uno de los recursos vegetales que mejor absorben el CO2 conforme la planta crece. Por otro lado, el cáñamo puede prosperar sin problemas en una gran variedad de climas, incluyendo suelos donde otras plantas para biocombustible no lo hacen.

inconvenientes etanol cañamo

¿Cuáles son sus inconvenientes?

Considerando todos los beneficios del etanol de cáñamo, quizás te preguntes: ¿por qué no ha reemplazado a los combustibles fósiles? El motivo se debe a que transformar aceite de cáñamo en etanol requiere mucho tiempo, y una mano de obra más intensiva.

Lo anterior comparado con el maíz y la caña de azúcar, particularmente porque todavía no compite directamente en precios. Otro inconveniente es que se requiere una gran cantidad de cáñamo para satisfacer la demanda energética actual.

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